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O que fizemos para criar um lago escuro e tóxico?

O que fizemos para criar um lago escuro e tóxico?

Por Tim Maughan

O cheiro de enxofre que sai dos canos é tão forte que qualquer um poderia jurar que eles estão no inferno.

No entanto, é a sede da Baogang Steel and Rare Earth, um complexo industrial do tamanho de uma cidade localizado em Baotou, uma área nas profundezas da Mongólia, China.

Uma cidade coberta de canos

Baotou é uma região rica em elementos químicos conhecidos como “terras raras”, essenciais para manter nosso modo de vida moderno em movimento.

Esses minerais podem ser encontrados em tudo ao nosso redor, desde carros elétricos até todos os componentes eletrônicos de smartphones e telas planas.

Relatórios indicam que em 2009 a China produziu 95% das terras raras consumidas pelo mundo, e estimam que a mina Bayan Obo, ao norte de Baotou, continha 70% das reservas do planeta.

Esses minerais têm desempenhado um papel fundamental no crescimento explosivo da economia chinesa nas últimas décadas. O efeito em Baotou também foi notável: apesar do que poderia ser concebido como uma nova corrida do ouro para esses produtos químicos, a cidade parece mais uma cidade de fronteira.

Em 1950, antes que as minas de terras raras começassem a dar lucro, a cidade tinha 97.000 habitantes. Hoje, esse número ultrapassa dois milhões e meio.

O efeito das minas também se reflete na arquitetura de Baotou, que às vezes parece estar presa entre o impulso capitalista da rica atividade que desenvolve e as memórias de um passado comunista, ou entre os anúncios de grandes marcas americanas e as estátuas celebrando Mao.

O peso de setores como Baogang é notável. A refinaria se desenvolveu de forma tão extensa, por meio de dutos que cruzam calçadas e avenidas, que é difícil dizer onde terminam as fábricas e começa a cidade.

Práticas comerciais de cor de lama

Em Baotou existe uma fábrica especializada na produção de cério, um dos minerais das terras raras mais abundantes.

Entre os principais produtos da unidade está o óxido de cério, usado para polir telas sensíveis ao toque de smartphones e tablets.

No entanto, além do labirinto de canos, tanques e salas do tamanho de hangares, não há pessoas na fábrica. Na verdade, ele não está funcionando.

Representantes da planta indicam que está em pausa para manutenção, mas não há indícios de operações de limpeza ou reparos.

Uma interpretação desta surpreendente inatividade, tendo em conta a elevada procura mundial dos produtos que produz, revela uma realidade comercial tão sombria como o lago artificial.

Aparentemente, a paralisação das atividades na fábrica está ligada a um esforço da indústria em gerar uma escassez artificial do produto, a fim de impulsionar a alta dos preços do óxido de cério.

Isso não é novo nas estratégias de negócios da China. Já em 2012, a agência de notícias Xinhua informou que o maior produtor de terras raras do país havia suspendido as operações para evitar uma queda nos preços.


Riqueza e inovação a que custo?

Porém, além das práticas comerciais questionáveis, um dos motivos que geram a escassez desses produtos são os riscos e os elementos tóxicos vinculados ao processo de extração e transformação em produtos finais.

Por exemplo, o cério é extraído após a trituração dos minerais e sua dissolução em ácidos sulfúrico e nítrico, o que deve ser feito em escala industrial, de forma que o processo acaba produzindo uma grande quantidade de resíduos tóxicos.

Pode-se dizer que o domínio que a China detém sobre o mercado de terras raras se deve ao fato do gigante asiático ter uma maior disposição para assumir os impactos ambientais que essa atividade acarreta, ao contrário de outros países.

E não há lugar melhor para entender a magnitude desse verdadeiro sacrifício do que as margens do tóxico Lago Baotou.

No que antes eram terras de agricultores, um lago começou a se formar como resultado de barragens em rios próximos e inundações. Com o surgimento da mineração, o local foi transformado em lixão de lixo tóxico.

Basta um simples olhar para ter imagens de pesadelo, com ambientes estranhos e horripilantes.

A sensação é ainda mais chocante quando você considera que é um cenário feito pelo homem para construir telefones e até mesmo "tecnologias verdes", como turbinas eólicas para gerar energia ou carros elétricos que não emitem monóxido de carbono.

Além disso, essa ironia tem um risco latente: Liam Young, um pesquisador que trabalha no Reino Unido, recentemente coletou amostras da lama coletada no lago e descobriu que ela tem uma presença altamente radioativa.

Depois de testemunhar o impacto da mineração de terras raras, é impossível para mim ver os dispositivos que uso todos os dias da mesma forma.

Quando a Apple anunciou recentemente seu smartwatch, um pensamento passou pela minha cabeça: Antes, fazíamos relógios com minerais extraídos da terra e os tratávamos como relíquias preciosas; agora usamos minerais ainda mais raros e queremos trocá-los anualmente.

As empresas de tecnologia continuamente nos incentivam a comprar o novo tablet ou telefone. Mas não posso esquecer que tudo começa em um lugar como Bautou e em um lago tóxico terrível, que se estende até o horizonte.

BBC


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